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大前田の栄五郎

 

 寛政七年(一七九三)大前田栄五郎は、上州勢多郡宮城村大前田で生まれた。本姓は田島である。祖父の新之丞は名主である。父親久五郎は、滝登という草相撲の横綱格で、大前田を中心に苗ヶ島、女渕、月田、大胡を縄張りとする博徒の貸元である。この久五郎と母親清(きよ)との子供は三人あり、総領が要吉といって盲目で、久五郎の跡目を継いだ博徒で、次が栄五郎、その妹が直(なを)である。

 博徒の親分の子として生まれた栄五郎は、小さい頃から、強気な性質で負けん気が勝り、気性が烈しかったので「火の玉小僧」といわれていた。少年の頃から剣術を好み、村内に住む浅山一伝流の角田常房に手ほどきを受け、十四歳で目録を授けられた。「上州偉人伝」に拠ると、栄五郎は、姿勢夷(しせいかいい)、容貌逞(ようぼうたくまし)くして、自から愛すべく、顔色浅黒にして、体頗(すこぶ)る肥満す、と記してある。身の丈は六尺(一八〇センチ)、動作は敏捷(びんしょう)で、一昼夜に四十里(一六〇キロ)の道を走り、一跳すると二間半(四メートル五〇センチ)飛んだというから、尋常でない体力の持ち主であったのは、間違いないようである。

 

 文化四年(一八〇八)栄五郎十五歳の春、父親久五郎の縄張り内である、大間々街道端の大榎の下で、武州仁手村の清五郎が、久五郎に渡りを付けず、野天の賭場を開いた。

 久五郎に呼ばれた栄五郎が、部屋に行くと久五郎は、仁王のような躰で、どっかりと胡坐を組んで座り、両の腕まで組んで口を一文字に結び思案顔をしていた。まるでお寺の山門に立つ仁王の吽像の顔と、寸分も違わない。

「お父っあん!栄五郎ですよ」

 栄五郎の声で我に返った久五郎は、相好を崩した。

「おお、栄五郎かい。実はなぁ、仁手の清五郎が俺に渡りも付けず勝手に賭場を開いているってよ。なあに、野天の賭場だから大したこたぁねえが、盗人寺銭(ぬすっとでら)(他人の縄張り内で渡りを付けず、賭場を開帳して寺銭を取ること)を取られて黙っていちゃあ示しが付かねぇ。清五郎に会って、直ちに引き上げろと言ってやれ!」

「判ったよ、お父っあん。それじゃあ一走り行ってくらー」

 腰を上げかけた栄五郎を、まだ座っているようにと、久五郎は手で制した。

「長脇差(ながどす)は持って行っちゃならねぇ。持って行きぁ清五郎が言うことを聞かなけりゃ、お前は斬っとばすからな」

 久五郎の言うことを聞いて、長脇差を家に置いて、栄五郎は大間々街道端の大榎の下に行った。

 仁手の清五郎、その代貸の浩松と子分が三人、大榎の下に盆胡座を広げていた。賭客も数人いた。代貸の浩松は豚松とも渾名され、近在では嫌われ者である。

「仁手の清五郎は何奴だ。こゝは大前田一家の縄張りだってことを知っていて、盆を敷いているのか。渡世の筋は通した方がいいぜ!!

 栄五郎の気迫に飲まれたのか、それとも子供だと思って、見縊(みくび)っているのか、清五郎は返答をしない。

「………」

「口が利けねぇのか?仁手の清五郎は唖(おし)か?」

「………」

 糸のように細い目が垂れ下り、小太りの浩松が、何か言おうとして口を開きかけたが、清五郎が浩松の腕を小突いて止めた。どうやら清五郎は、盗人寺銭を取った己れの非は、十分認めているようだ。下手に口を利いて、襤褸(ぼろ)の出ないように控えているようだ。

 黙(だま)りを決め込んでいる清五郎に、栄五郎は業を煮やした。

「ここは大前田一家の縄張りだ。博奕をしたけりゃ筋を通してくれ。筋が通せねぇなら、とっとっと失せることだぜ」

「………」

 尖い目をして、清五郎、浩松、そして子分達を睨め回して、栄五郎は引き上げた。

 家に帰った栄五郎は、久五郎に報告した。

「言うべきことは言って来やしたが、清五郎の野郎は何を言っても黙り、人を喰った野郎ですぜ、お父っあん」

「何!一言も喋らねぇだと?」

 久五郎は栄五郎が、子供だから舐められたと思った。渡世を張っていて、舐められたら御仕舞である。まして博徒にとっての縄張りは、火場所・守場所・死場所と謂い、これを守るに死守すると言っている。武将が自己の領土を侵食された際、兵を動員して、防禦するに等しい。

 久五郎は、この上は清五郎を斬らねばならぬと、意を決した。清五郎を殺せば悪くて死罪、うまくしても遠島、栄五郎の幼さの残る顔を見ていて、不覚にも眼に涙を浮べてしまった。

 父親の浮べた涙の意味を察した栄五郎は、久五郎の前を去ると、久五郎の子分である月田の栄次を連れて、大間々街道端の大榎に向った。

 大榎の下に行くと、既に博奕は終っていて、清五郎の姿はなく、浩松と二人の子分がいた。

「おう、清五郎はどうした!」

 浩松は糸のように細い目を栄五郎に向けた。

「知らねぇな。お前ぇらなんでー、その面は」

「何!!

 栄五郎は長脇差を抜くと、袈裟懸(けさが)けに浩松を叩き斬った。浩松はまさか斬られるとは思っていなかったので、一瞬、「何故?」といった面持をして、仰向けに倒れた。舌先三寸で渡世を泳ぎ回っていた浩松は、口舌(こうぜつ)の徒である。渡世を見縊っていたようである。況してや、その気性の烈しさをして、火の玉小僧といわれている栄五郎である。一寸の躊躇もない。

 浩松の斬られた躰を、打ち棄てたまゝ、子分達は、悲鳴を上げて逃げ去った。

 

家に帰り、母親に事の顛末を告げて、旅に出ることを言い残して、裏口から去ろうとした栄五郎と栄次を清は諫めた。

「裏口から、こそこそ逃げるんじゃないよ。そんなことでは逃げおおせまいよ。第一これから漢を売ろうとしている者が、堂々としてなくて何んとするんだ!」

 流石は上州女、然も博徒の姐さんである。

 はっとして我に返った栄五郎は、表に回ると胸を張り、栄次と共に旅に出た。

 取り敢えずは、様子を窺うことにして、栄五郎と栄次は、日光例幣使街道柴宿の在、百々(どうどう)村で渡世を張る百々の紋次の所へ、草鞋をぬいだ。紋次は栄五郎の父親久五郎と五分の兄弟分である。寛延年間の生まれで、この時不惑少し前であった。渡世の酸いも甘いも噛み分けた、温厚で話の判る貸元であった。

 急ぎ旅の仁義を切って、旅人受の子分に案内されて、栄五郎と栄次は紋次の部屋に入った。

「叔父御(おじご)、無沙汰しておりやした」

「おう。おう。栄五郎に栄次、一寸と見ねぇうちに好い漢になりやがって」

 丸顔に柔和な微笑を浮べ、目を細めて紋次は言った。

「実は叔父御。仁手の清五郎の子分を一人、叩き斬りやした。多分、くたばったと思いやすが、きょうび関東取締出役なんてものがいて、うるさくなりやしたから、暫く叔父御の所に厄介になり、成り行きを見てぇと思っておりやす」

「そうか、人を斬ったか。渡世を張る以上避けて通れぬ道だ。謂わば渡世上の患(わずら)いだ。仕方ねぇよ」

 こうして、百々の紋次一家に草鞋をぬいだ、栄五郎と栄次の果てしない長い長い旅が始まった。

 五日後、紋次は栄五郎と栄次を自分の部屋に呼んだ。

「栄五郎。お前が叩き斬ったのは、浩松という野郎だろう。あの野郎、鎖帷子(くさりかたびら)を着込んでいやがって、命は助かったってよ。それでも、鎖帷子まで叩き斬れて、命はあるものゝ片輪っていう話だぜ」

「命冥加な野郎ですぜ、叔父御」

 安心したような面持をして、栄次は言った。

「それじゃ、それ程はうるさくはねぇでしょうね」

「そうかも知れねぇが、要心だけはしてくれ、栄五郎」

 百々の紋次の所を本拠にして、栄五郎と栄次は北武州から、上州一円の賭場に顔を出して漢を売った。お上の追求も殊の外緩く、夜陰に紛れては、大前田に帰ることも度々あった。

 

「さあ張った。さあ張った。どっちもどっち、さあ張った」

 中盆が駒を誘う声が聞える。ここは上州山田郡須永村にある、藤掛釜三郎の賭場である。栄五郎の前には三百両分の駒札が積まれている。丁の連(つら)(同じ出目が連続すること)が九番出ている。栄五郎の前に積まれた三百両分の駒は、

 ――博奕と喧嘩はつらを張れ

と謂う定石通り、連を九番張って請けた駒である。定石通り張るとすれば十番目も丁連(ちょうづら)でしかない。

(丁と張って勝ち上ると賭場が御仕舞になってしまう……)

 賭場を開帳する立場の者の身になり、栄五郎は考えた。その逡巡を透さず賭客は、全員が丁連に張った。

「盆中手留り。駒を読みます」

 中盆は素早く盆胡座に張ってある丁座の駒を読んだ。

「はい!丁と五百両。半と無いか五百。ぽんとないか五百両」

 栄五郎は三百両分の駒を半座に張った。

「足りない分は箱で見てくれ。目が無かったら俺の星にすりゃいい」

 この賭場の寺銭は五分寺である。この勝負一番だけでも、二十五両の上りがある。中盆をしていて、生涯に一度体験できるか否かの大勝負である。賭場は興奮の坩堝(るつぼ)と化している。中盆は賭客の興奮した顔を睨め回し、意を決したように気合いを入れた。

「勝負!!

 壷振りが、ゆっくり壷を上げた。

「五・六の半」

 連に付くと思いきや、半と抜けて栄五郎の勝ちである。

 賭場は感嘆の声と、落胆の溜め息が入り交る。

 栄五郎は五百両分の駒札を受け取ると、積んであるまゝで、すーと押して中盆に返した。

「これは今夜の寺銭の上りの足しにしてくんな。聞くところに拠ると須永一家の釜三郎どんは、弱い者は虐めねぇ侠気のある好い漢と言うぜ。大前田栄五郎の顔繋ぎと思ってくんなせい」

 須永一家の貸元である藤掛釜三郎は、賭場の上りをその日の食う米もない貧しい村民に施しているのを耳にして、感心していた栄五郎である。

「あの人が大前田の栄五郎さんか」

「気っ風が好いねー」

「あの若さで凄げぇ貫禄だねぇー」

 客の間からは、感に堪えきれず、栄五郎を絶賛する者が絶えない。

 頃合いと見た栄五郎は、立って帳場に行った。そこには須永一家の貸元藤掛釜三郎と代貸の野田の義助、義助は後に釜三郎の跡目を相続する野田半七の父親である。貸元の釜三郎は、この時二十三歳で、栄五郎より二歳年上である。凛(りん)とした態(てい)が好ましい。

「大前田の、遠慮なく頂くぜ。助かるぜ。後でじっくり話がしてえよ」

「いいってことよ。連絡は百々の叔父御の処へしてくんな」

 換金した三百両を懐に入れると、須永一家の賭場を後にした。

 秋の月は明るく、大きく感じられる。遠くで犬の遠吠えがした。

 

 数ヵ月後、栄五郎と釜三郎の兄弟分の盃式が、日光例幣使街道木崎宿の旅籠「問屋」の二階大広間にて、上州一円の貸元衆列席の上、取持人を百々の紋次として、床の間に右から、「八幡大菩薩」「天照皇大神」「春日大明神」の三軸を掛け、その下に祭壇を設けて、厳粛な雰囲気のうち執り行なわれた。

 栄五郎六分、釜三郎四分である。従って、栄五郎は釜三郎を「兄弟」と呼び、釜三郎は栄五郎を「兄貴」と呼ぶのである。

 釜三郎は栄五郎の舎弟としては、嚆矢(こうし)である。

 同時に、父親久五郎の子分であった月田の栄次を、久五郎の諒解を得て、譲り子分として盃を下した。